James Brown – Soulin kummisetä

Nuoruusvuodet

Soulin kummisedäksi kutsuttu James Joe Brown Jr. syntyi 3. toukokuuta vuonna 1933 pienessä hökkelitalossa Etelä-Carolinan Barnwellissa aivan Georgian rajan itäpuolella. James Brownin vanhemmat erosivat hänen ollessaan hyvin nuori. Kun hän oli neljä vuotta vanha, hänet lähetettiin Georgian Augustaan elämään tätinsä Honeyn luokse, joka toimi ilotalon emäntänä. James Brown kasvoi suuren laman aiheuttaman köyhyyden keskellä ja työskenteli nuorena missä tahansa löytämissään pätkätöissä, joiden palkka oli hyvin heikko. Hän tanssi Fort Gordon -sotilastukikohdassa, keräsi puuvillaa, pesi autoja ja kiillotti kenkiä.

Brown on kertonut köyhää lapsuuttaan koskien, että hän aloitti kenkien kiillottamisen 3 sentin maksua vastaan, eteni siitä 5 senttiin ja yhä 6 senttiin. Hän ei koskaan päässyt kymmenen sentin palkkioon saakka. Hän sanoo olleensa 9-vuotias, ennen kuin hän sai ensimmäiset kaupasta ostetut alusvaatteensa. Tuohon asti he oli tehty säkkikankaasta ja muusta vastaavasta. Hän kuitenkin halusi menestyä ja koki tarkoituksekseen tulla jollain lailla merkittäväksi henkilöksi.

Koulusta erottaminen ja vankeusrangaistus

Brown erottiin koulusta 12-vuotiaana hänen vaatetuksensa heikkoon tasoon vedoten. Hän alkoi työskennellä pätkätöissään nyt kokoaikaisesti. Mustana amerikkalaisena kasvaminen suuren laman aikaan Amerikan Etelävaltioiden maaseutualueella oli hyvin raskasta, ja Brown haki lohtua masentavaan tilanteeseen uskonnosta ja musiikista. Hän lauloi kirkkokuorossa, jossa hänen voimakas ja ainutlaatuisen tunteellinen äänensä kehittyi. Mutta Brownin nuoruutta varjosti myös omalta osaltaan rikollisuus. Hänet pidätettiin 16-vuotiaana autovarkaudesta, jonka johdosta hänet tuomittiin kolmeksi vuodeksi vankeuteen.

Vankeusrangaistuksensa aikana Brown kokosi yhteen ja johti vankilassa gospelkuoroa. Tuolla hän tapasi myös lupaavan R&B-laulajan ja pianistin Bobby Byrdin, jonka kanssa Brownille muodostui musiikillinen ja ystävyyssuhde, joka osoittautui lopulta erääksi musiikkihistorian hedelmällisimmistä suhteista. Päästyään pois vankilasta Brown keskittyi urheilemiseen. Hän oli aina ollut lahjakas urheilija ja keskittyi nyt pääasiassa nyrkkeilyyn ja puoliammattimaiseen baseballiin. Pari vuotta myöhemmin urheilu-ura sai jäädä taustalle, kun hänen vankilassa tapaamansa ystävä Bobby Byrd otti Browniin yhteyttä.

Musiikkiuralle

Bobby Byrd kutsui James Brownin The Gospel Starlighters -nimiseen lauluyhtyeeseensä, joka esitti R&B-musiikkia. Brown hyväksyi Byrdin tarjouksen ja liittyi yhtyeeseen, jossa hänestä tuli nopeasti johtava hahmo valtavan lahjakkuutensa ja esiintymistaitojensa ansiosta. Yhtyeen nimeksi vaihtui Famous Flames ja jäsenet muuttivat Georgian osavaltion Maconiin, jossa he alkoivat esiintyä paikallisissa yökerhoissa. Yhtye levytti vuonna 1956 demolevyn, jonka he soittivat King Recordsin kykyjenetsijänä toimineelle Ralph Bassille. Bass vakuuttui kuulemastaan ja varsinkin Brownin tunteikkaasta ja kunnianhimoisesta tulkinnasta niin, että hän tarjosi yhtyeelle levytyssopimusta. Yhtyeen esikoislevy ”Please, Please, Please” nousikin jo muutaman kuukauden päästä R&B-listojen kuudennelle sijalle.

Brownin yhtye Famous Flames kiersi lämmittely-yhtyeenä Yhdysvaltojen kaakkoisosissa muun muassa B.B. Kingin ja Ray Charlesin esiintymisissä, mutta yhtye ei pystynyt toistamaan esikoislevynsä menestystä ja palasi vuoden 1957 lopussa kiertueelta takaisin kotiin.  Brown pelkäsi levytyssopimuksensa puolesta ja kaipasi samalla uutta luovaa innostusta, joten hän muutti vuonna 1958 New Yorkiin. Tuolla hän työskenteli erilaisten muusikoiden kanssa, joista hän käytti entisen yhtyeensä tapaan nimitystä The Flames. Brown levytti kappaleen ”Try Me”, joka kiipesi R&B-listan kärkeen sekä 100 kuumimman singlen listalle, mikä räjäytti Brownin uran käyntiin.

Brownin menestys jatkui useiden hittien myötä. Näihin kuuluivat muun muassa ”Lost Someone”, ”Night Train” ja ”Prisoner of Love”, joka oli hänen ensimmäinen popmusiikkilistalle kymmenen parhaan joukkoon noussut hittinsä, joka löytyi parhaimmillaan sijalta kaksi. Tästä alkoi Brownin vuosikymmeniä jatkunut menestyksekäs ura musiikissa, joka sinetöi ”Soulin kummisedän” legendaaristen musiikintekijöiden joukkoon.