Ray Charles – soulmusiikin pioneeri

Yhdysvaltojen Georgiassa vuonna 1930 syntynyt Ray Charles oli legendaarinen muusikko, joka toimi soulmusiikin pioneerina 1950-luvulla. Tästä hän sai myös lempinimen ”Soulin isä”. Ray Charles yhdisteli musiikissaan bluesia, gospelia ja jazzia, minkä avulla hän loi nykymusiikkiin lähtemättömän vaikutuksen muun muassa uraauurtavilla hiteillään Unchain My Heart, Hit the Road Jack, I Can’t Stop Loving You ja Georgia on My Mind. Ray Charles, sokea nero, jota pidetään yhtenä kaikkien aikojen parhaista artisteista, kuoli vuonna 2004.

Nuoruus

Ray Charles Robinson syntyi Yhdysvaltojen Georgian Albanyssa vuonna 1930. Hänen isänsä oli rautatieläinen Bailey Robinson ja äitinsä vuokraviljelijä Aretha Williams. Charlesin vanhemmat eivät olleet naimisissa ja hänen isällään oli kolme muuta perhettä, minkä vuoksi Aretha Williams joutui kasvattamaan poikansa yksin. Charlesilla oli nuorempi veli, mutta tämä hukkui lapsena. Pian veljensä hukkumisen jälkeen Charles alkoi menettää näköään ja sokeutui ollessaan 7-vuotias. Hän ei tiennyt syytä sokeutumiselleen, mutta syyksi on epäilty glaukoomaa tai hoitamatonta infektiota.

Hänen äitinsä lähetti Charlesin osavaltion rahoittamaan sokeille ja kuuroille tarkoitettuun kouluun St. Augustinessa Floridassa. Braillessa hän oppi lukemaan, kirjoittamaan ja säveltämään musiikkia. Hän oppi myös soittamaan pianoa, urkuja, saksofonia, klarinettia ja trumpettia. Hänen musiikillinen kiinnostuksensa oli hyvin laaja gospelista country-musiikkiin ja bluesiin.

Musiikki

Charlesin ollessa 15-vuotias hänen äitinsä kuoli. Vuoden ajan Charles kiersi Chitlin’ Circuit -kiertueella ja jäi tuolloin koukkuun heroiiniin. 16-vuotiaana hän muutti Seattleen, jossa hän tapasi nuoren Quincy Jonesin, josta tuli hänen ystävänsä ja yhteistyökumppaninsa eliniäksi. Ray Charles esiintyi McSon Trion kanssa 1940-luvulla. Tuolloin hänen soittotyylinsä muistutti läheisesti hänen suurimpia esikuviaan, Charles Brownia ja Nat King Colea. Myöhemmin Charles kehitti oman tunnistettavan soittotyylinsä.

Charles julkaisi ensimmäisen Confession Blues -nimisen singlensä Maxin Trion kanssa vuonna 1949. Kyseinen kappale sekä Charlesin myöhemmin julkaisemat singlet menestyivät hyvin R&B-listoilla. Vuonna 1953 Charles solmi levytyssopimuksen Atlantic Recordsin kanssa. Vuotta myöhemmin julkaistu nykyinen klassikko ”I Got a Woman” nousi R&B-listan ykköseksi ja heijasteli Charlesin oman musiikkityylin kehittymistä, eikä häntä enää koettu Nat King Cole imitaattoriksi. Hänen yhdistämänsä gospel- ja R&B-musiikki auttoi muodostamaan uuden musiikkigenren, joka tunnetaan soulina.

Kanssamuusikot alkoivat kutsua Charlesia ”Neroksi”, joka oli sopiva nimitys muusikolle, joka ei koskaan toiminut vain yhden musiikkityylin parissa, vaan sekoitti ja paransi kaiken mihin hän koski. Hän ansaitsi myös lempinimen ”Soulin isä”. Eräs Charlesin suurimmista saavutuksista oli kenties hänen kykynsä lyödä läpi myös pop-musiikissa, kun hänen hittinsä ”What’s I Say” nousi sijalle kuusi pop-listalla ja ykköseksi R&B-listalla.

Myöhempi ura

Charles vältti vankeustuomion, kun hänet pidätettiin huumeiden hallussapidosta, suostuttuaan menemään vieroitusklinikalle Los Angelesissa. 1960- ja 1970-luvuilla julkaistut kappaleet menestyivät vaihtelevasti, mutta hän säilytti yhä paikkansa yhtenä arvostetuimmista musiikkitähdistä. Charles voitti Grammy-palkinnon Stevie Wonderin Living for the City -kappaleen versioinnistaan. Kolme vuotta myöhemmin julkaistiin Charlesin omaelämäkerta Brother Ray.

Vuonna 1980 Charles esiintyi yhdessä John Belushin ja Dan Aykroydin kanssa komediaelokuvassa The Blues Brothers. Muutaman vuoden kuluttua hän sai myös kunnian olla yksi ensimmäisistä Rock and Roll Hall of Fameen nimitetyistä henkilöistä muun muassa Elvis Presleyn, James Brownin ja Buddy Hollyn kanssa.

Vuonna 2003 Charles joutui keskeyttämään kiertueensa ensimmäistä kertaa 53 vuoteen. Hän joutui lonkkaleikkaukseen, joka sujui onnistuneesti, mutta leikkauksen yhteydessä Charles sai kuulla, että hänellä oli maksasyöpä. Charles kuoli 10. kesäkuuta 2004 kotonaan Kalifornian Beverly Hillsissä. Elämänsä aikana Charles levytti yhteensä yli 60 albumia ja esiintyi yli 10 000 konsertissa.